Occitania: Cataros, castillos y pueblos con mucho encanto

Por muchos motivos, Occitania (Occitanie en francés) es una tierra que nos gusta y en la que casi siempre realizamos paradas durante nuestros viajes. Es región de paso obligado cuando viajamos por Europa con la caravana, así que llega un momento en que se convierte en un lugar familiar. Pero lo más importante, esta gran región de Francia supuso la primera salida al extranjero que realizamos mi hijo y yo «codo con codo».

Fue un viaje por carretera, en el cual durante 11 días recorrimos 1.600 kilómetros, uno destrás de otro sin dejarnos ninguno. Establecimos tres bases en Occitania: Narbonne, Carcassonne, Toulouse. Ya de vuelta, realizamos una última parada en Andorra la Vella. Partiendo desde esas ciudades, visitamos lo que nos pareció más interesante de los alrededores de cada una, intentando satisfacer los gustos de cada uno.

Colección de indicadores en Lagrasse
Colección de indicadores en Lagrasse

Los preparativos

A finales de mayo, cuando aun faltaban 3 meses, ya había reservado el primer alojamiento Airbnb en Narbona. A lo largo de junio hice lo propio con el resto de alojamientos y entradas a lugares que íbamos a visitar. Esta práctica se convertirá en costumbre para viajes futuros, ya que resulta placentero prepararlos con bastante antelación. En cierta manera, el viaje se inicia en ese momento.

La idea original de esta escapada era muy simple: visitar la reserva africana de Sigean, cerca de Narbona. Luego, página en blanco. A partir de ahí, fui buscando información sobre que podíamos ver y hacer en Occitania: rutas, alojamientos, etc, y el viaje fue fluyendo y creciendo sobre el papel. En realidad fue fácil, porque en pocos km2 hay muchísimo que ver y hacer. En este caso, como casi siempre, el tiempo era un factor importante, y la única dificultad radicó en qué escoger y qué descartar.

Aunque para ser sincero, que este primer viaje a Francia se limitara a la región de Occitania fue por casualidad. Cuando ya estaban listos todos los preparativos del viaje, me di cuenta de que todos los lugares a los que íríamos estaban en esa extensa región. Lógicamente, no la visitamos entera, básicamente nuestro viaje transcurrió por el centro y sureste. En viajes posteriores conocimos otros departamentos, pueblos y ciudades. Así que en este post encontrarás una buena selección de cosas que ver en Occitania.

La región de Occitania

Occitania
Mapa de Occitania, una de las trece regiones que conforman la República Francesa. Imagen: turismo-occitania.es

La región de Occitania es la segunda más extensa de Francia, con 72.724 km2. Para hacernos una idea, un poco menos que Castilla – La Mancha (79.409 km2). Aunque con muchos más habitantes (cerca de seis millones), si lo comparamos a los poco más de dos millones de la región española.

Se creó en 2016 por la fusión de las antiguas regiones de Languedoc-Rosellón y Mediodía-Pirineos. Está formada por los departamentos de Alto Garona, Altos Pirineos, Ariège, Aude, Aveyron, Gard, Gers, Hérault, Lot, Lozère, Pirineos Orientales, Tarn y Tarn y Garona.

Bandera de Occitania.

La ciudad más grande de Occitania es su capital Toulouse, con casi medio millón de habitantes. La histórica capital del Languedoc es la cuarta más poblada de Francia, por detrás de París, Marsella y Lyon. Le sigue Montpellier, con más de un cuarto de millón de habitantes. Con más de cien mil habitantes, Nimes y Perpiñán. Además cuenta con nueve ciudades con entre 40 y 80 mil habitantes.

1a etapa: Narbona (Narbonne)

Narbona (Narbonne) fue la primera «base de operaciones» de nuestro viaje, donde estuvimos tres días. Una de las ciudades que ver en Occitania. Pero antes de llegar a Narbona, nos desviamos de la ruta y salimos de la autopista para realizar un par de visitas rápidas. La primera de ellas cerca de Perpiñán (Perpignan), donde visitamos Castelnou, un bonito pueblo medieval calificado como uno de Les Plus Beaux Villages de France (Los pueblos más bellos de Francia).

Pont des Marchands
Puente de los Comerciantes (Pont des Marchands), en Narbona.

Tras la visita a Castelnou, regresamos a la autopista A9 / E15. Algo más adelante, unos 50 km antes de llegar a Narbona, paramos en Salses-Le-Chateau, donde visitamos la Fortaleza de Salses, una obra maestra de la arquitectura militar, y antigua frontera entre Francia y España.

Fortaleza de Salses
Plaza de armas de la fortaleza de Salses.

Una vez instalados en Narbona, durante los días que estuvimos allí realizamos varias salidas por los alrededores. La primera a la Reserva africana de Sigean: La sabana en Occitania, un parque de 300 hectáreas de animales en semi libertad. Nos acercamos a la histórica ciudad de Béziers, donde se produjo la gran matanza de cátaros en el año 1209, durante la cruzada albigense. Allí fue donde el jefe cruzado Arnaud Amaury  pronunció una de las citas más lúgubres de la historia: «Matadlos a todos, Dios reconocerá a los suyos».

Un avestruz cruzando la carretera.
Un avestruz cruza la carretera en la Reserva africana de Sigean.
Otra imagen del Pont Vieux cruzando el río Orb, con la catedral al fondo
Imagen del Pont Vieux de Béziers cruzando el río Orb, con la catedral al fondo. Una foto icónica…

Como cae cerca de Narbona, también visitamos el turístico pueblo de Gruissan. Dos veces en el mismo día, ya que regresamos para cenar en Narbona en Les Grands Buffets, un paraíso gastronómico en Narbona y luego volvimos para visitar el parque de atracciones Pirat Park.

Entrada a Les Grands Buffets de Narbona.
Entrada a Les Grands Buffets de Narbona.

Narbona, la tranquila y bella ciudad archiepiscopal nos gustó mucho y además nos encontramos muy a gusto en ella. No tener ninguna idea ni opinión preconcebida de la ciudad creo que nos ayudó bastante. Es una ciudad tranquila, de poco más de 50.000 habitantes. Su mayor atractivo, que no es poco, se encuentra en el núcleo histórico y en el canal de la Robine, que atraviesa la ciudad. Aparcar en la calle por el centro no es demasiado difícil, aunque a veces hay que pagar. Durante nuestra estancia, por las noches hubo mucho ambiente por los alrededores del canal. Conciertos, paradas de comida y bebida, música…

Catedral de San Justo y San Pastor de Narbona.
Catedral de San Justo y San Pastor de Narbona.

2a etapa: Carcasona (Carcassonne)

Durante el trayecto entre Narbonne y Carcassonne, base de nuestra segunda etapa en Occitania, hicimos un par de paradas. La primera en la Abadía de Fontfroide, la precursora del monasterio de Poblet, fundada en el siglo XI. Vale la pena acercarse hasta allí, y pasearse tranquilamente por cientos de años de historia durante unas horas.

Claustro de la abadía de Fontfroide
Claustro de la abadía de Fontfroide

La segunda en el pueblo de Lagrasse, una joya medieval a medio camino entre Narbona y Carcasona, también incluído en la prestigiosa lista de Les Plus Beaux Villages de France. A partir de este primer viaje, siempre que pasamos por Francia intentamos acercarnos hasta algún pueblo calificado con esa distinción, ya que es una garantía de que el lugar será bonito y valdrá la pena.

Lagrasse
Lagrasse

Por supuestísimo, una de las ciudades ineludibles que ver en Occitania es ‘La Cité’ de Carcassonne, una ciudad de película única en Europa. Lamentablemente, el lugar donde teníamos reservado el alojamiento para los dos próximos días no era tan de película. Estaba en una avenida cerca de la cité, con las aceras algo descuidadas y llenas de coches aparcados sobre ellas. Se trataba de un apartamento diminuto en un viejo edificio. Ya lo sabíamos, pero lo que nos importaba es que era económico, estaba limpio, con aparcamiento propio y a pocos minutos andando de La Cité. Tampoco íbamos a pasar mucho tiempo en él, así que nos conformamos con algo sencillo.

La Cité y el Pont Vieux (Puente Viejo) de Carcasonne
La Cité y el Pont Vieux (Puente Viejo) de Carcasonne.

Nuestra visita coincidió con el fin de semana, por desgracia. La Cité estaba atestada de gente, con dificultad para desplazarse por algunas de sus calles más céntricas. Las terrazas de los bares y restaurantes llenas. El castillo, abarrotado de gente visitándolo. Encima, un cajero se quedó con mi tarjeta N26, recién estrenada en este viaje. Aún así, visitar la cité de Carcassonne siempre es un placer, y la belleza del lugar impresiona por muchas veces que lo hayamos visto. El segundo y último día de nuestra estancia en Carcassonne, visitamos el Museo de Dinosaurios de Espéraza, un viaje por el tiempo, a 44 km.

3a etapa: Toulouse (Tolosa)

Toulouse, capital de Occitania y la Cité de l’Espace, base de la tercera etapa de este road trip, es una gran y bonita urbe. El centro de la ciudad es amplio, limpio y en general muy bien cuidado, con muchas calles peatonales llenas de vida, tiendas, bares y restaurantes. Grandes plazas y avenidas, y la impresionante plaza del Capitolio. De camino a Toulouse visitamos la localidad de Castelnaudary, la capital mundial del cassoulet. Cuenta con un importante puerto fluvial y con el lago El Grand Bassin du Canal du Midi.

2018 08 27 Castelnaudary
Castelnaudary

Durante nuestra estancia de tres días en Toulouse utilizamos el transporte público. Concretamente el bus, que funciona puntualmente y nos dejaba muy cerca de nuestro alojamiento de Airbnb y del centro de la ciudad. Nos sacamos un abono de 10 viajes. En este transporte nos trasladamos hasta la Cité de l’espace (Ciudad del espacio), donde entre muchas otras curiosidades pudimos ver un modelo a escala real del cohete Ariane 5 (55 metros de altura) y la estación espacial Mir.

Plaza del Capitolio, en Tolosa
La gran Plaza del Capitolio, en Tolosa

Solamente cogimos el coche para visitar Albi, la bella cuna de la herejía albigense, a unos 75 km de Toulouse. Clasificada Patrimonio mundial de la Unesco, Albi es una ciudad preciosa. Es un todo un placer pasearse por sus calles peatonales y tomarse una buena cerveza o un helado en una terraza en alguna de sus bonitas plazas.

Albi
Albi, desde la rue Basse des Moulins

Entre Toulouse y Andorra la Vella

El último día que nos despertamos en Toulose madrugamos. Nos quedaba un buen rato hasta Andorra y además durante el trayecto teníamos previstas varias paradas. La primera en Muret, a 22 km de Tolosa. Aquí tuvo lugar la batalla decisiva de la cruzada albigense, el 12 de septiembre de 1213.

A 28 km de Muret encontramos el pueblo medieval de Rieux-Volvestre, la Francia auténtica alejada de las rutas turísticas. Visitarlo no nos llevó demasiado tiempo, ya que es un pueblo pequeño, y vale la pena. A unos cinco km del pueblo estaba el principal motivo de nuestra visita: El ‘Village Gaulois’ una típica aldea gala en pleno siglo XXI. Se trata de una reproducción de un poblado galo con sus casas típicas, talleres de artesanía con los artesanos trabajando como antaño, etc.

Rieux-Volvestre
Rieux-Volvestre.
Village Gauloise
Cabañas en la aldea «Village Gaulois».

Comimos unos bocatas en una área de picnic situada en el parquing Village Gaulois, y a continuación seguimos nuestro camino. La última parada antes de Andorra fue Foix, donde visitamos El inexpugnable castillo de los condes de Foix, encaramado en la cima de una colina. Después de visitar el castillo y el casco antiguo, retomamos definitivamente nuestra ruta hacia Andorra. Aún nos quedaban 100 km llenos de curvas.

Rio Ariège Foix
El río Ariège a su paso por Foix.

Andorra la Vella, la capital de los Pirineos y por supuesto capital de su pequeño país, es una ciudad que visito desde que era pequeño. Mi abuelo vivió en Andorra, y de vez en cuando iba con la família a verle, a bordo del Seat 600 de mi padre. A decir verdad, y a pesar de haber estado en Andorra la Vieja quizás más de una quincena de veces, era una gran desconocida. Pero eso es otra historia.

En Andorra la Vella finalizó nuestra ruta y nuestro primer viaje al extranjero. Un road trip en toda regla, algo más largo que el que habíamos realizado en año anterior (v. Territorio Dinópolis: Mil kilómetros de dinosaurios en Teruel).

A partir de este punto del post, las ciudades y lugares occitanos que aparecen pertenecen a otros viajes posteriores.


Montpellier

Montpellier, la ciudad natal del rey Jaime I el Conquistador fue la primera etapa de la primera gran ruta europea que realizamos con nuestra caravana (v. Viaje en caravana por Europa durante 33 días y 32 noches (1a parte). Como era una etapa de paso, estuvimos el tiempo justo para realizar un par de visitas y descansar antes de reanudar el viaje.

2019 08 16 Montpellier
El Palacio de Justicia (la Cour d’appel) de Montpellier.

Estuvimos en la gran Place de la Comédie con su famosa Fontaine des Trois Grâces, en el Arco del Triunfo y en la Catedral de San Pedro. Descubrimos lugares y rincones emblemáticos como la Facultad de Medicina o las iglesias de Saint-Roch y la de Sainte Anne, y descubrimos sus hermosos tranvías y la mejor panadería de Francia. Y por supuesto, nos perdimos libremente por las calles del casco antiguo hasta que nos cansamos y regresamos a nuestro alojamiento. Para una mañana, no estuvo mal.

Sabiendo de antemano que dispondríamos de poco tiempo, semanas antes contratamos un Free tour en español por Montpellier de Civitatis. Fue un gran acierto, y una gran (y económica) opción para aprovechar al máximo el tiempo cuando este es escaso.

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